35

С 80-х годов позапрошлого века на пойменных землях возле Николаевска начало развиваться огородничество. Картофельные и овощные плантации с этого времени приобрели коммерческие черты. В селах уезда в то время картофель еще не выращивали. Приходилось покупать его у Николаевских плантаторов, принося им прибыль.

Вплоть до конца XIX столетия плантации у города поливались при помощи деревянных чигирей — простейших механизмов для подъема воды. Чигирь представлял собой большое колесо. По большому краю его укреплялись ковши. Чигири приводили в движение конной или верблюжьей тягой.
Чигирями можно было поднять воду только на диаметр колеса, который обычно составлял четыре метра. Поэтому первые орошаемые участки плантаторы располагали по низким берегам Старицы, Лягушатки и озера Камышового, воду которого подпирали плотинами, чтобы поднять уровень.
Только в самом начале XX века на плантациях появились нефтяные двигатели. Первым установил их зажиточный татарин Тяпаев, переселившийся в Николаевск с Ахтубы, за ним Аюпов из деревни Лятошинки.

Тяпаев и Аюпов принесли в уезд из заволжской поймы опыт орошаемого земледелия. По их примеру в городе купец Фомин, а в селах прииргизья зажиточные инициативные крестьяне завели плантации с механическим орошением.

Нефтяные двигатели позволили подавать воду с более низкого, но устойчивого уровня Большого Иргиза вверх на огородные террасы.

Сразу возросли поливные площади. Они давали огромные прибыли хозяевам. Например, в 1904 году десятина поливного картофеля стоила 100-120 рублей (аренда земли, орошение, рабочая сила и так далее), а продавалась такая десятина перед уборкой урожая в пять раз дороже.

Трудились на плантациях и мещане из города, и крестьяне из соседних сел.

У Аюпова работали горожане и крестьяне из Каменки. У Тяпаева, арендовавшего земли Никольского монастыря, — крестьяне из Беленки и Давыдовки.

Для контроля за рабочими Тяпаев основал свой хутор. Под именем Тяпаева хутор значился на картах уезда до 1926 года.

Кроме картофеля, на орошаемых землях выращивали капусту и огурцы. А с начала XX века — помидоры.
В 1890 году в Николаевске появились огородники — болгары. Они начали выращивать на плантациях более разнообразные культуры. На рынке появились невиданные ранее кабачки, баклажаны, патиссоны, перцы.
У Николаевска той поры не было транспортных коммуникаций. Поэтому овощи и картофель возили только на близкие расстояния. Продукцию плантаций потреблял местный рынок, который состоял из Николаевска и степных сел, где огородничество из-за отсутствия орошения не развивалось.

В 1910 году под овощные плантации и картофель были распаханы луга и урочища Труба (за рекой против города), пойменные земли у Титова Гая. Раньше они использовались как сенокосные угодья. Возникли огороды в урочищах за Маяком, у Белого Гая. Около 800 десятин плодороднейшей земли оказались в долгосрочной аренде у Тяпаева, Аюпова, Фомина, Безрукова, болгарина Иоргиева и других местных плантаторов. Хозяйство вели хищнически, без правильных севооборотов.

На долю мещан города остались суходолы, где они выращивали только зерновые культуры на небольших участках.