Недалеко от Пугачева, всего в часе ходьбы, находится женский Свято — Никольский монастырь. Это не историческое название. Раньше монастырь именовался Средне — Никольским. Образовался он в то время, когда по известному Указу Императрицы Екатерины Великой староверы из — под Гомеля пришли на Иргиз. Первые монахи один за другим создали скиты. Сначала Авраамий с 12 — ю чернецами недалеко от села Криволучье, затем иеромонах Пахомий и монах Филарет с иноками в трех верстах от слободы Мечетной и Исакий с товарищами — в 7 верстах от той же слободы. Скиты стали называться: Авраамиев, Пахомиев, Исакиев. Все располагались по реке снизу вверх по течению, поэтому получили еще одно название: Нижний, Средний и Верхний.

21947_20120823_064906

Иргиз очень извилист. Монахи выбирали места в его ложбинах и излучинах, стараясь огородиться со всех сторон естественными преградами от разбойников, кочевников, властей. Пахомиев (Средний) скит с юго-запада омывался Иргизом, с северо-востока большим озером под названием «Безымянное». С севера к скиту примыкал старинный непроходимый лес.
Монахи вели строгую аскетическую жизнь, чем снискали почтенное уважение окрестных раскольников. Миряне приходили в скиты к старцам за поучением. Иные просили окрестить младенца либо совершить еще какой духовный обряд.
Через десять лет после основания монастыри, в том числе Средний, стали настолько известными и влиятельными, что здесь можно было встретить людей разного сословия со всех концов России. Скорее всего, раны, нанесенные расколом, еще не зажили. Приверженцы старой веры искали душевного покоя и находили его в иргизских монастырях.
В кельях Пахомиева (Филаретова) скита вызрела идея пугачевского бунта. По некоторым неподтвержденным сведениям, самозванец даже пообещал Филарету сан Патриарха Московского. Благосклонность иргизских старцев к бунтовщикам проявлялась и позже. Поэтому власти относились к старообрядческим монастырям опасливо, видели в них скрытую угрозу государству.
Между тем Средний монастырь жил своей жизнью, вел большое хозяйство. Монахи прислуживали престарелым и больным, следили за чистотой, готовили еду, пекли хлеб, открыли школу для детей, где обучали грамоте по старопечатным книгам.
Преемник Пахомия Антоний в 1786 году построил на территории монастыря церковь во имя Николая Чудотворца. С той поры вместо Пахомиева у монастыря появилось новое имя: Средне — Никольский. Антоний построил для монастыря хутор и пчельник. Но главные деньги шли от торговли лесом.
Во время правления Феодосия в 1788 — 1789 г. г. была построена мельница, которую монастырь сдавал в аренду. Имелись излишки хлеба. Их обменивали на другие продукты. Монастырь богател.
С 1796 года настоятелем монастыря стал Матвей Калмык. Он построил в 1798 — 1799 г. г. теплую церковь во имя Покрова Богородицы. Церковь дожила до Советской власти. В 1929 творцы новой жизни разобрали храм на строительство машино-тракторной станции и силосной башни. Башня ни разу не использовалась в деле.
Убранство келий в монастыре было бедным. По стенам стояли грубо сколоченные скамейки, стулья, сплетенные из тальника или сбитые из досок. Постели заменяли рогожки и небольшие войлоки. Единственным украшением была божница, уставленная множеством образов иконописной или литейной работы. Под образами находились книги духовного содержания.
Самостоятельность иргизских монастырей раздражала власть. С 1828 года начался процесс подготовки и обращения монахов в единоверие, по сути в пореформенное православие. Новый саратовский губернатор Александр Степанов сообщил в Петербург, что, по его убеждению, Средне — Никольский монастырь может быть приобщен к единоверию «без всякого со стороны раскольников противостояния и без отлагательства времени». С важной миссией на Иргиз были посланы архимандрит Зосима с братией, саратовский протоиерей Гаврила Чернышевский (отец писателя — демократа Николая Чернышевского) и пристав Константиновский.
8 февраля 1837 года они явились в монастырь с десятью солдатами и двумя унтер-офицерами. Но старообрядцы, видимо, были предупреждены о надвигающейся угрозе. Из окрестных сел сбежались защищать монастырь сотни людей. Они заявили, что «не допустят отдать церковь к единоверию, хотя бы даже до пролития крови…» Уговоры оказались напрасными. Последующие две недели десятки чиновников старались привести к исполнению высочайшую волю относительно монастыря. 21 февраля в Николаевск прибыл сам губернатор. Он распорядился провести силовую акцию. Защищать единоверцев хлынули тысячи жителей из соседних сел. Губернатор бежал из Николаевска, но 13 марта, уже большими силами, монастырь был захвачен.
С 31 августа 1843 года Средне — Никольский монастырь указом Саратовской Духовной консистории был передан в управление инокине Ефросинье, переведенной с несколькими монахинями из Черниговской епархии. Таким образом, из мужского монастырь был преобразован в женский. В монастыре имелась хорошая библиотека, больница на пять коек.
Монастырь был закрыт при Советах в 1929 году. В это время там жили 40 монахинь. Они стегали одеяла, шили одежду, держали подсобное хозяйство, имели два сада. Постройки монастыря пришли в запустение. Холодную церковь власти приспособили под клуб. Территория имела дикий, неухоженный вид.
Идея восстановить монастырь принадлежала саратовскому епископу Пимену. В 1991 году настоятель Воскресенского храма протоиерей А.В. Капцов освятил территорию оскверненной обители. В полуразрушенной церкви, где еще сохранились клубная сцена и ряды кресел, он провел молебен.
Потребовалось почти десять лет, чтобы идея возрождения стала реальностью. Свято — Никольский монастырь был открыт 28 декабря 2000 года. Сегодня территория монастыря и постройки ухоженны и красивы.

В подготовке публикации использованы материалы из фонда Пугачевского краеведческого музея, и «Краткий очерк истории иргизских старообрядческих монастырей» Ю. Каргина